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Radium et Horlogerie

Un héritage radioactif lié à l'horlogerie

Dès le début du 20ème siècle, le Radium est utilisé pour réaliser des peintures radioluminescentes. Les sels de Radium associés à du sulfure de zinc dans un vernis constituent une peinture qui émet une lumière continue peu intense. L’industrie horlogère va utiliser ces peintures pour confectionner cadrans et aiguilles fluorescents.
En Suisse, entre 1910 et 1960, principalement des travailleuses à domicile de l’arc jurassien (GE, VD, NE, JU, BE, SO) ont posé cette peinture lumineuse et radioactive sur des cadrans et des aiguilles. Le Radium est extrêmement radioactif et a une demi durée de vie de 1’600 ans. La radioactivité diminue de moitié tous les 1’600 ans.
Au vu de sa dangerosité radioactive, l’utilisation du Radium a été interdite en Suisse dès le début des années 1960. L’activité liée au Radium s’est arretée dans les années 1960, mais la radioactivités des lieux ayant utilisé du Radium persiste encore, puisque la demi-durée de vie du Radium est de 1’600 ans!

Ampoules de radium
Ampoules radium provenant d'un jardin

Contaminations Radium de nos habitations

Cette activité de posage de Radium était principalement effectuée à domicile par des poseuses de Radium. Lors de cette activité Radium à domicile, les travailleuses ont inexorablement contaminé les sols (parquets), les tablettes de fenêtres, les fenêtres, les conduits de cheminée, les jardins et elles-mêmes! Cette contamination s’est faite soit en renversant des produits ou alors en touchant des objets avec des outils (ou les mains) contaminés.
Aujourd’hui, en 2019, on retrouve des niveaux de contamination dans les appartements et les jardins qui nécessitent un assainissement car les occupants sont exposés à des doses annuelles dépassant les 1 mSv. Le Conseil Fédéral en a pris conscience et à décrété un plan d’action Radium pour la période 2015-2019. Dans ce plan d’action, les bâtiments sélectionnés par les résultats d’une recherche historique, ayant démontré une activité en lien avec le Radium, seront diagnostiqués.

Traces de radium sur un parquet
Traces de radium sur une porte